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Invertir en el litio será un fracaso si los autos eléctricos no arrancan rápido

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La acumulación de stock de la industria del litio crece a distinta velocidad que el auge de los autos eléctricos. El precio del metal cayó 30% y se suman minas y países a la competencia.
  • Los autos eléctricos crecen, pero por debajo de lo que lo hace la industria del litio.

  • El litio es el metal clave de las baterías recargables de los EV. 

  • El país con más reservas es Chile, seguido por Australia, Argentina y China. Australia es el líder en producción.

La industria del litio depende casi con exclusividad del destino de los autos eléctricos (EV). Si bien el metal se utiliza para todo tipo de baterías, se espera que el mayor volumen, por mucho y en un futuro no muy lejano, se destine masivamente a los acumuladores de energía recargables que necesitan los carros impulsados por energía eléctrica.

Sin embargo, mientras crece la cantidad de minas de litio en los países con más reservas, el parque de autos eléctricos aún no despega y, aunque las expectativas son muy positivas, el impulso más potente aún no llega.

Veamos algunos números: las ventas de vehículos de pasajeros convencionales en 2018 fueron de aproximadamente 85 millones de unidades, mientras que los EV registraron alrededor de 2 millones. Esto es poco aún para demandar baterías de forma masiva.

Algo de esto tiene relación con la baja de la cotización del litio, que cayó 30% al mismo tiempo que se anunció en Australia la apertura de nuevas minas.

Para peor, se desacelera el crecimiento de la venta de vehículos en China, el mayor mercado.

“Las minas de litio se están acumulando para la llegada de un futuro promisorio cuando los autos eléctricos se generalicen, pero hay diferencias de velocidad entre ambos fenómenos”, publicó Bloomberg.

Auge y preocupación

Entre mediados de 2015 y mediados de 2018, el precio del litio casi se triplicó al mismo tiempo de que la flota mundial de vehículos eléctricos iba creciendo. Es más, la industria automotriz comenzó a preocuparse por tener el suficiente suministro de materias primas.

Sin embargo, en 2018 y en lo que va de 2019, el auge de los vehículos eléctricos crece, pero a un ritmo menor y la situación es peor en el principal mercado, China.

Así, la necesidad de baterías mermó.

Autos eléctricos

El resultado: una caída del 30% en el precio del litio que está generando preocupación.

Un informe de Macquarie Capital sobre el tema dice que “los últimos datos del mercado de autos eléctricos revelaron una desaceleración del crecimiento, infiriendo que, además del exceso de oferta de litio, la demanda ahora es un problema”.

Esta semana, cayeron las acciones de muchos de los productores de litio de todo el mundo, como Albemarle Corp (Carolina del Norte, Estados Unidos), Livent Corp (Filadelfia, Estados Unidos), Sociedad Química y Minera de Chile SA y las australianas Pilbara Minerals y Galaxy Resources Ltd.

En el primer trimestre de 2019, las ventas de vehículos eléctricos en China crecieron aproximadamente un 90% en comparación con el año anterior. Si bien eso parece impresionante, es la mitad del avance logrado entre 2017 y 2018.

Mientras tanto, se espera que la extracción de litio en Australia, el principal productor mundial, aumente un 23% en los próximos dos años. En paralelo, el ministro de Minería de Chile, segundo productor mundial, dijo que esperan duplicar la cantidad de litio extraído en cuatro años.

Países con mayores reservas de litio. En toneladas métricas. Statista.

Un informe del sector explica que otro problema es la tecnología y la capacidad de adaptación de las empresas. “A medida que la industria EV evoluciona, los requisitos de las baterías cambian en relación con mayores necesidades de seguridad, especificaciones de rango y densidad de energía”, dice el estudio y plantea preguntas sobre la capacidad de los productores de litio para mantenerse al día con el perfil de demanda que evoluciona rápidamente.

Volumen del mercado de litio en todo el mundo en 2016 y 2021 (en 1.000 toneladas de carbonato de litio equivalente). Statista.


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